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恐龙可能是温血动物

  恐龙可能并不像研究者过去认为的那样,是一种行动缓慢、喜欢晒日光浴的爬行动物。新的研究表明,实际上,它们可能是温血动物。研究者考察了动物骨骼上的“生长线”,它们就类似于树干上的年轮。在生长缓慢的时候,比如冬天,生长线的颜色会更深,相互之间距离更紧密;而在生长迅速的时候,生长线的颜色则比较浅,相互之间的距离更宽。

  确定恐龙是温血动物还是冷血动物,有助于我们获得大量关于恐龙生活、生长和进化的信息。一个动物是温血还是冷血将影响它的新陈代谢,从而影响它生长的速度和多久能够繁衍下一代。

  过去,科学家认为只有冷血动物的骨骼上会有生长线,因为这些动物的生长是断断续续的。而温血动物,比如哺乳动物和鸟类,其生长被假设为连续的,因为它们能够保持相对恒定的体温,而且具有较高的新陈代谢率,持续提供生长所需的能量。

  因此,研究者就把恐龙的骨骼上有生长线作为它们是冷血动物的证据。一直到现在。

  在这项研究中,研究者比较了100多种野生反刍动物的腿骨,随着降雨和气温的变化,这些动物的生长速度和新陈代谢率也有所不同。研究指出,这些温血动物的骨骼上也有生长线,它们每年的生长都会受到一些干扰,而这取决于“不利的”季节会持续多长时间。

  研究者在反刍动物骨骼上发现的生长线与以前在恐龙骨骼上发现的很相似——这说明反刍动物和恐龙都会在经历了一段快速生长后,被资源有限的“不利”季节打断,而几乎停止生长。这意味着,恐龙可能和反刍动物一样,都是温血动物。

  “我们提出的观点的重点,并不是恐龙是温血动物,而是在生长线和休止线中间,有一个血管异常丰富的组织区域,这意味着这里的生长率很高,”参与研究的西班牙学者Meike Khler说。“这种现象在恐龙中是很普遍的,而与爬行动物完全不同,后者两个休止线中间的部分生长很缓慢。”

  只有在一种恐龙身上,研究者没有发现类似于反刍动物的生长线,这种恐龙就是蜥脚类恐龙。以前有人研究过它们的牙齿,发现(如果它们是冷血动物)它们的体温本应高得多,因为它们的质量足够产生更高的热量——研究者把这种动物叫做巨型恒温动物。研究者不知道它们的生长线应该是什么样的,因为今天已经没有一种活着的动物是巨型恒温动物了。

  这说明,“恐龙的生长很快,而且必须大量进食才能在体内产生大量的热量,”Kohler说,所以它们很可能是温血动物。

  在过去几年里,恐龙是温血动物这个理论越来越受欢迎,但是研究者也承认,仍然有一些基于骨骼以外的研究支持恐龙是冷血动物这个论断。温血动物应该能快速行动,它们的肺活量应该足以为奔跑中的肌肉提供氧气,而研究者不确定恐龙能够做到这些。

  “有很多论证支持恐龙是温血动物,也有很多论证反对这一点,”Kohler说。“也许它们具有某些温血动物的特点,”但是还有一些地方则不符合温血动物的特征。