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  在英国牛津郡的一个实验室里面,科学家们正在培养成千上万只蚊子。他们为蚊子提供马血和潮湿的温床,以帮助蚊子繁衍,同时他们还会为蚊子修改或添加基因,以遏制蚊子转播疾病。

  这个修改蚊子基因的项目由一家名为奥斯特(Oxitec)的生物公司运营,奥斯特公司的“蚊子产品”已经被运用到巴西、马来西亚和开曼群岛等地,而且很快会登陆巴拿马和印度。该公司希望他们的“产品”可以让携带疾病的蚊子的数量减少80%。

  蚊媒疾病是发展中国家经济进步的一大阻碍,据世界卫生组织的统计,2010年有2亿人染上疟疾,65.5万人死于疟疾,其中绝大多数为儿童。而5千万-1亿感染登革热,导致2万人死亡。

  “从科学和环境可持续发展的角度来说,我们认为我们的解决方案非常好。”奥斯特公司的CEO帕里称。

  奥斯特公司成立于2002年,最初是致力于解决登革命热问题。登革命热可以导致全身疼痛和死亡,由伊蚊传播。伊蚊主要产于非洲,直到二战时期才逐渐进入人类的视野,此后这种蚊子通过往返于各地的船只向全世界传播。如今在全球110多个国家都有这种蚊子的踪迹,而过去50年间,登革热的发病率增了30倍之多。

  蚊子一般生存于人类活动的环境周围,它们会在有积水的地方以及屋子附近产卵,产卵地小至茶匙,大至废弃的汽车轮胎,而蚊子的卵可以存活数月之久。蚊子喜欢在装有死水的容器中产卵,特别是富含腐烂有机物的容器中。

  对付伊蚊的主要手段是杀虫剂和卫生教育,但这两种手段的实质效果很有限。因为杀虫剂仅在蚊子能被看到并被喷洒到时才能产生效果,而教育人们倾倒积水容器需要每一个人的积极配合。

  最近,奥斯特的首席科学家艾菲利用转基因技术,创造了一种新的控蚊方法,被控制的蚊子虽然可以繁衍,但生存能力大减。艾菲在实验室里用四环素培育转基因的雄性蚊子,当这些蚊子与雌性蚊子交配后,它们的后代也需要四环素才能生存,但实质上不可能找到,于是会慢慢死去。

  奥斯特公司认为这项技术的控蚊效果很好,而且成本低和环保,但问题是人们对“转基因”有极大的争议。有批评认为,该公司出于商业利益,忽视可能产生的严重后果。

  奥斯特公司和其它跨国完全不一样,它共有40名雇员,其中35人是科学家。该公司并没有公关部,甚至没有负责公关的人员。科学家帕里负责向公众解释公司的所作所为。

  帕里称,公众对“转基因”的误解是公司发展的一大障碍。“转基因只是一种手段和工具,”他说。“其本身并非好或坏。如果你把一辆车交给一个疯子,那当然危险,不过把它交给一个正常人,那就没什么安全问题。人们需要了解转基因技术所带来的效益是否盖过它带来的风险。但我们要克服公众对转基因的负面认知是非常艰难的。”

  “我们将一种‘缺陷’放到蚊子的身体里面,即不育,蚊子不能繁育,所以会灭绝。它们也不会与其它物种交配,因此转基因不会横向或纵向转播。”有批评认为,理论上,需要抗生素才能生存的蚊子会专门从牲畜中吸取抗生素。而奥斯特公司称,这种机率非常小,而且在开曼群岛上的实验中,没有一只蚊子能活下来。

  批评人士指出,奥斯特的结论只是一个实验结论,而且该公司已经在加速将产品推向市场。批评人士希望奥斯特公司能在更大的可控范围内进行更多的实验,比如在登革热流行的地方进行试验。德国的马克斯·普朗克进化生物学研究所指出,该公司的研究报告缺乏精确的描述,实验的质量也不能令人满意。引进这种转基因蚊子的数量、可能产生的生态后果、由此带来的健康和道德问题等都需要考虑。

  在登革热盛行的国家和地区,奥斯特公司受到的非议少了很多。在新加坡,一位户主如果在自己家的花园里放上一杯水也可能会被罚款,因为这可能会滋生蚊子。在马来西亚,如果有人感染了登革热,其屋子和方圆200码以内的房子里里外外都会被杀虫剂喷一遍。

  “更严重的问题来自政府,比如巴西政府在70年代声称他们已经完全消灭伊蚊了,而现在却要动用纳税人上百万美元的钱去买新的控蚊技术。”帕里称。目前,奥斯特公司已经和巴西本土的一家公司开展了合作,该技术的实地应用也得到了很好的反馈。报告称,伊蚊数量减少了85%。如果进展顺利,奥斯特公司将申请商业执照,而这也将会给公司带来第一笔收入。

  “没有任何的科技创新和探索是没有风险的,而我们最大的问题就是与公众交流的问题。”帕里说。