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  美国科学家11日报告说,他们利用哈勃太空望远镜观测到冥王星的一颗新卫星,使其卫星总数达到5颗。

哈勃望远镜观测到冥王星新卫星

  这颗卫星暂被命名为P5。在哈勃拍摄的图像中,P5只是一个黯淡的斑点,科学家估计其直径在9.6公里至24公里之间,是迄今发现的冥王星最小的卫星。科学家去年发现了冥王星的第四颗卫星——P4,其直径约为13公里到34公里,位置介于冥王星的另两颗卫星——尼克斯和许德拉之间。

  参与研究的加利福尼亚州搜寻外星文明研究所天文学家马克肖沃尔特表示,新卫星的命名要等他们分析完哈勃数据后才能确定,如果最终确认冥王星只有两颗新卫星,那么他倾向于用希腊神话中的夫妇“俄耳甫斯”和“欧里狄克”来命名P4和P5;如果发现更多冥王星卫星,他们将选择另外的希腊神话人物来命名。

  冥王星最大的卫星卡戎发现于1978年,直径约1200公里,尼克斯卫星和许德拉卫星均发现于2005年,直径据估计不超过100公里。天文学界普遍认为,冥王星的卫星是太阳系早期由冥王星与柯伊伯带其他天体撞击形成。

  这项研究是支持美国航天局“新视野”探索任务的一部分。“新视野”号探测器于2006年1月升空,预计于2015年7月抵达目的地冥王星。与冥王星近距离“会面”后,它还将探索太阳系边缘、海王星轨道以外神秘的柯伊伯带,它可能是短周期彗星的来源地。

  冥王星曾被视为太阳系九大行星之一,2006年国际天文学联合会将其降格为矮行星,冥王星最终退出了太阳系行星行列。