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  网易探索7月18日报道 7月5日,美国加利福尼亚州的国家点火装置发射出人类历史上能量最高的激光脉冲。当时,192个激光器构成的一个阵列发射紫外激光脉冲,峰值功率达到500万亿瓦,相当于美国在任何给定时间内全国耗电总功率的1000倍。这种超高能激光可用于引发可控核聚变,进而永远终结能源危机。

  加州的国家点火装置面积相当于一座体育场。对于这个激光聚变装置来说,发射出能量如此惊人的激光脉冲无疑是一个历史性时刻。国家点火装置的目标是利用核聚变反应发电,氢弹便是利用核聚变产生巨大能量。国家点火装置负责人爱德华·莫斯表示:“这个装置已经全面启动。借助于这个装置,科学家在追求清洁核聚变能源的道路上向前迈出重要一步。”

  麻省理工学院资深科学家理查德·帕特拉索指出:“产生500万亿瓦激光脉冲是国家点火装置的研究团队取得的一项非凡成就,标志着他们在实验室创造出与恒星内部深处一样的极端环境。对于美国以及世界其他地区希望在极端环境下研究基础科学以及在实验室进行聚变点火研究的科学家来说,这无疑是一个引人注目的成就,也是一个令人兴奋的时刻。”

  加利福尼亚州大学伯克利分校研究地球和行星的天文学教授雷蒙德·吉恩罗兹说:“国家点火装置产生500万亿瓦激光,这是迄今为止世界上发射的最为严格控制并且能量最高的激光,是一项具有里程碑意义的重大成就。”

  国家点火装置发射的500万亿瓦激光只持续了10亿分之23秒,同时并没有轰击目标。两年内,科学家将向一个直径1毫米的氢靶丸发射192道激光。国家点火装置的科学家希望,他们发射的激光能够引发核聚变反应。恒星内部发生的便是核聚变反应,能够释放出惊人能量。

  可控核聚变——氢弹的核聚变不可控制——被誉为清洁能源领域的“圣杯”。自上世纪50年代以来,科学家便进行这方面的研究。由于高能激光脉冲的持续时间极为短暂,所需的能量并没有我们想象的那么巨大。此次发射激光所用能量储存在国家点火装置好似巨型电池的电容器内。负责人莫斯表示:“这一次的发射对旨在研究核聚变的美国国家点火计划具有里程碑意义。国家点火装置竣工后就曾对单个或者4道激光束进行多次演示,能量也与此次类似,但让所有192个激光器全部发射激光还是第一次。”

  核聚变点火装置能够产生自维持聚变反应,所释放的能量远远超过“能量得失平衡点”。这座设施通过发射激光压缩氘(氢的同位素,存在于重水中)和氚靶丸,将其压缩到只有原尺寸的百分之几。所触发的反应将氘和氚原子聚合成氦原子,并释放出快速移动的亚原子粒子中子。这些中子可用于加热水,而后驱动蒸汽涡轮机。

  不过,国家点火装置进行的研究也引发不小争议。这座设施参与了美国的一些武器研制计划。此外,他们还参与了美国核武器库存维护与管理计划。这项计划旨在确保核武器库存处于“活跃”状态。“绿色和平”等环保组织指出,核聚变研究分流了用于研究风能、波能等成熟技术的资金。