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  “好奇”号火星探测器自2011年11月25日发射以来,经8个多月、5.6亿公里的长途跋涉,于今年8月6日顺利登陆火星,并随即发回了登陆地附近火星地貌的清晰照片,这令探测器的“东家”——美国宇航局(NASA)欣喜不已。

  “好奇”号耗资高达25亿美元,超过著名哈勃空间望远镜之造价(20亿美元),成为最昂贵的空间探测项目。受近年金融危机影响,美国政府不得不削减预算,并波及NASA的科学计划,如取消航天飞机项目,停止与欧洲空间局的若干合作等。那么,NASA又为何不惜花巨资再次造访火星?

  事实上,人类对火星的探测已有半个多世纪的历史,经历了近距离掠过火星、绕火星运行、火星软着陆、火星表面漫游4个阶段。

  早在1964-1977年间,美国发射了“海盗”号和“水手”号两个系列共8个火星探测器。差不多同期,苏联发射了7个“火星”号探测器。这一期间实现了火星表面软着陆。在之后的近20年内,美国和苏联/俄罗斯的历次火星探测均告失败,但人们探测火星的热情并未因之而消退。20世纪末起,美国成功发射了一系列火星探测器,如1996年的“火星全球勘探者”号、1997年的“火星探路者”号、2003年的“勇气”号和“机遇”号等等,其中“火星探路者”号首次实现漫游车在火星表面进行移动考察。

  人们如此关注火星,火星的魅力何在?

  当哥白尼学说深入人心,人们认识到地球只是绕太阳转的一颗普通行星之时,地球外是否存在生命、以至外星人的问题,成了科学家们严肃探究的热点,且为广大公众所关注——人类渴望找到自己的外星伙伴,至少先得找到外星生命,哪怕是此类生命的痕迹。就此而言,在太阳系诸行星中火星无疑是最令人向往的探测目标。

  火星乃地球之近邻,环境条件与地球相近:它有固体外壳和稀薄大气层,到太阳的距离约为日地距离的1.5倍,自转周期略长于24小时,也会有四季变化。这些特征,加上近来在南极洲发现了多块来自火星的陨星,且表现出某些疑似生命的痕迹,进一步激发了人类探测火星的愿望。尽管早期关于火星运河和火星人的猜测已为现代科学所否定,但迄今尚不清楚那儿是否会存在所谓“嗜极生物”——在极端温度、压力、酸碱度、缺氧等条件下能长期存活、繁衍的低等生命形态,而这可是涉及生命起源的大问题。

  人类终将会在火星上建立自己的基地,未来地球人也许还会开发、利用火星资源,甚至移民火星。对此,在火星上寻找水便十分重要——水是生命得以存在的前提,一系列以寻找水或水痕迹的火星探测计划便由此展开。越来越多的探测证据表明火星上曾经有过水,有人甚至乐观推断火星表面现在就有液态水在流动——火星正以其特有的魅力吸引地球人的关注。

  人类征服火星远比登月来得困难:路程和时间要长得多,技术难点也大得多。迄今所发射的众多火星探测器中,成功的仅约占三成。尽管如此,人类正按既定的目标稳步前进,并已取得很大的突破——“好奇”号登陆火星再次证明了这一点。(赵君亮 作者为中科院上海天文台研究员)