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科学家在致力于建立一个前沿的流行病预警系统

  感冒时,上微博随手更新条状态给关心自己病情的亲友,或许并不稀奇。但在研究疾病预防的卡斯豪特教授看来,这却意义重大。今年2月份,在哈佛医学院召开的数字疾病监测国际会议上,这位来自亚特兰大疾病和预防中心的教授,从facebook中获得灵感,提出了用社交网络来追踪疾病的构想。

  最近几年,人们已经发现facebook、twitter等社交网络,和Google、雅虎等搜索引擎,可以发现流感传播的蛛丝马迹,并跟踪其散播路线。

  卡斯豪特说,疾控中心可能要花几个星期才能预测流行病的发展、传播趋势,而通过社交网络信息的分析,可以更快得到预测结果,这意味着,你的一条状态或可以帮助公共卫生部门更快地搜集疾病扩散信息,以提供医疗帮助和健康服务。

  和传染病赛跑

  对于遏制疾病传播来说,抢占时间先机无疑是最有力的武器。

  2008至2009年期间,Google与雅虎先后发现,当某一地区的流感开始爆发时,该地网民搜索和流感相关的关键词数量会有所变化,因此通过搜索引擎的关键词分析,例如“咳嗽”,“发烧”和“疼痛”等,帮助人们发现了流感的传播路径,有效地阻止了流感的大范围传播。2010年,Google推出了“流感指数”,为大众提供流感预测信息。

  流感指数分析程序背后的研究人员发现,虽然并非每个搜索“流感”的人实际上都病了,但当所有和流感有关的搜索内容加在一起,再通过比较关键词的查询数量和传统的流感监测系统,会发现许多搜索查询会在流感高发季节出现。专业人士可以据此估算出在世界范围内,有哪些地区正在忍受流感扩散的煎熬。Google将这些结果发表在《自然》杂志上,供医疗机构和读者参考。

  对于流感,传统的流感监测非常重要,但是大多数卫生机构只是专注于单一的国家或地区。Google的流感趋势则每天都在更新,并且可以检测到全世界范围内的数据,可以为医疗系统做有益的补充。

  参与这一项目的两名软件工程师Jeremy Ginsberg 和Matt Mohebb说:“传统的流感监测系统要用一到两个星期来收集和发布监测数据,而Google搜索查询统计却在很短的时间内自动完成。通过我们每天的评估,流感趋势项目可以为流感的爆发提供一个早期预警系统。”

  Google在美国的九个地区对追踪效果做了测试,并且发现这一系统比美国联邦疾控中心提前了7到14天准确预测了流感的爆发,而这段时间正是控制流感蔓延的重要时期。

  “间谍”网络

  美国霍普金斯医院的研究员杜加斯和她的同事质疑,来自搜索引擎的统计并非正式数据,这意味着,网络中潜伏的巨大信息噪音会影响研究的准确性。

  为此,日本国家信息研究所的研究员科利尔开发了疾病预警网站BioCaster。该网站本身配备了各种文本挖掘算法,可以对各地区关于疾病传播的网络信息连续扫描,并具有高度的概念识别能力,从而过滤出信度较高的信息。在对抗甲型H1N1流感病毒和海地霍乱的战役中,BioCaster就大显身手,帮助疾病控制中心监视“敌情”。

  对普通人来说,还可以通过“致病天气”(Sickweather)这样的网站获得流行病信息。

  这个免费网站可以根据疾病的24个不同的特征在社交网站中搜索,并将搜索结果显示在地图中(全球范围内均可搜索),传染病传播信息可以非常直观地展现。你也可以直接在地图上添加自己的疾病信息,还可以连接facebook,查看好友圈中的疾病情况。

  “致病天气”的创始人道奇(Graham Dodge)在分析完facebook和twitter上的1700万条状态和微博后,指出通过社交网络追踪美国境内疾病传播情况的实际效果。“我们的预测方法和传统方法完全不同。传统方法好比是查看年历,很慢,而我们的方法就好比是用多普勒雷达来扫描一样,非常快。”

  不过,这种前卫的预测法还是令不少人担心隐私泄漏。对此,Google在自己的应用流感趋势中解释道,该应用永远不能被用来识别个人用户,因为程序依靠的是匿名和汇总的数据,对用户搜索的关键字进行分析。这意味着,Google的搜索用户是作为整体被分析的。