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  腾讯科学(Everett/编译)据国外媒体报道,美国国家航空航天局近日宣布将在2016年向火星发射一颗新型探测器,研究这颗红色星球与众不同的演化历程,任务目的旨在试图确定火星的内核物质是液体还是固体,以及火星为什么不具有类似地球地壳的构造,板块间可发生移动。这些探索信息将帮助科学家们更好地了解这颗与地球极为相似的岩质行星是如何形成和演化的。

美国宇航局新一代火星着陆器将探索火星内环境的奥秘

  根据美国国家航空航天局科学任务局副局长约翰·格伦斯菲尔德(John Grunsfeld)介绍:“新一代火星着陆器被命名为‘洞察’号(InSight)探测器,我们虽然目前已经能从火星轨道上探索火星表面,但新一代的着陆器将可钻探火星表面,研究火星核心物质和结构。”“洞察”号火星探测器被定位为低成本火星探索任务,通过行星地震调查、大地测量学和行星热传输机制对火星内环境进行探索,是美国国家航空航天局最新的行星探索任务,但成本将控制在4.25亿美元,其中并不包括运载火箭的费用。

  本次火星探索任务将由美国国家航空航天局喷气推进实验室任务专家布鲁斯·巴纳德(Bruce Banerdt)领导,发射任务将于2016年3月启动,位于加州帕萨迪纳的喷气推进实验室将对“洞察”号火星探测器进行控制,探索形式为在火星表面着陆,并进行为期两年的火星探索。“洞察”号火星着陆探测器将携带四项主要科学仪器,可以探测火星的自转轴、测量火星内环境活动的地震波以及全球范围内热量传递机制。此外,“洞察”号还配备了机械臂和两个摄像机。

  在进行新一代天体发现任务预选过程中,“洞察”号火星着陆探测器击败了另外两个候选方案,成为美国国家航空航天局第十二个行星发现系列任务。其他两个参与候选的方案为“彗星跳跃者”(Comet Hopper)和“泰坦海洋探索者”探测器,前者主要对彗星进行探索,通过多次登陆彗星表面探索绕日彗星的的形成和演化。而“泰坦海洋探索者”探测器主要通过直接登陆土星巨大的土卫六卫星表面,接触充满甲烷和乙烷的海洋进行探索研究。

  来自美国国家航空航天局华盛顿总部的官员认为,进入候选方案的三个太阳系探索发现任务都具有很强的科学潜力,而“洞察”号火星着陆探测器则更为吸引人,其具有较低的成本,这是因为该探测器使用了美国宇航局2007年发射的“凤凰”号火星探测器方案和主体设计,其在2008年登陆火星北极地区并发现了疑似液态水的液滴,科学家们推测火星北极地区存在地下冰层。此外,来自法国和德国的科学仪器也将搭载在“洞察”号火星着陆探测器上,使得美国国家航空航天局可以将该探索发现任务控制在较低的预算范围内。

  约翰·格伦斯菲尔德认为其他两个天体探索发现任务之所以未能成为最终确定方案,是因为探索土卫六烷烃海洋和彗星表面具有较大的成本风险,其中也包括任务研制的进度,很明显“洞察”号火星着陆探测器据哟与较高的成功概率,而且使用了此前火星探索中成熟的技术,不仅可以控制成本也可以按制定的任务计划进程表进行。在目前美国国家航空航天局的财政预算下,低成本高技术成熟度,并具有一定探索价值的任务是取得任务成功的一个非常重要的因素。

  在此之前,接替哈勃空间望远镜的詹姆斯韦伯空间望远镜的投入费用以及超过了80亿美元,而好奇号火星科学实验室研制成本为25亿美元。美国国家航空航天局制定中期规划中,未来将以火星探索为主要方向,该任务可以帮助其在火星探索漫游者和“好奇”号火星科学实验室之后继续火星表面的探索任务,尽管最近美国宇航局陷入经费预算危机,白宫曾提议在2013年的联邦财政预算中削减行星科学探索任务的20%,其中大部分为火星计划所需的资金。

  由于资金的短缺,美国宇航局已经推出了由欧洲主导的ExoMars火星探测计划,该任务中科学家试图在2016年和2018年发射火星轨道探测器和火星车登陆火星表面进行勘察。

  根据美国国家航空航天局局长查尔斯·博尔登(Charles Bolden)介绍:“探索火星是一个高度优先的太阳系发现计划,可确保我们继续了解对火星这颗红色星球的奥秘,并为人类未来登陆火星奠定基础。”由于“好奇”号火星科学实验室最近成功登陆火星,这项新的火星探索计划的宣布无疑非常令人兴奋。