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早期太空电梯设计由地表通向近地轨道


研究人员通过悬停气球平台技术研究太空电梯

  建造一部能够搭载人类或机器人自由往返于地球与太空的电梯似乎还是离我们很遥远的事,但是一家由前美国国家航空航天局研究员组成的太空科技公司发表声明称其凭借今天的技术就能建造出在月球上使用的太空电梯。美国太空电梯公司(LiftPort Group)设想通过Kickstarter这类的民众集资网站为打造通过缆绳与地表相连接气球悬空平台,为这一初步计划筹集资金,由于2007-2012的经济衰退使得资金筹集过程显得履步维艰。

  研究人员希望通过这一平台可以将机器人或者货物运输到2000米以上的空中,根据美国太空电梯公司的负责人迈克尔·莱恩(Michael Laine)介绍:“大约在六个月之前我们获得了重要的突破性进展,这是一个我们认为将颠覆人类文明的突破性研究。”美国太空电梯公司能够利用现有的技术,即可搭载人造卫星的火箭进行月球单程之旅,成功建造能够在月球使用的太空电梯,迈克尔·莱恩强调这一设想将会在八年之内成为现实。

  在月球建造太空电梯比在地球建造的难度要小很多,原因在于月球上的重力比地球更小,并且月球上基本没有空气,这些因素都是增加了建造电梯缆绳所用材料的难度。迈克尔·莱恩在2001-2003年期间为美国国家航空航天局先进概念研究所的研究小组服务,他在2003年开始一直独立运作私人太空电梯公司,试图通过高空气球平台进行研究,使特殊设计的机器人可以攀爬至千米高空。
这样的气球悬空平台不仅有助于实现在月球建造太空电梯,也能够成为实惠于地球的“灯塔”,从而有助于提供无线电网络、监控作物生长、戒备森林火灾,甚至能够从太空拍摄自然灾害的后续情况。重组后的美国私人太空电梯公司所设定的募集目标相对较低,因为他们还在训练其志愿者团队。许多前成员都已经转投了其他的项目,研究人员汤姆·纽金特(Tom Nugent)就是其中之一,他与合伙人共同创立了LaserMotive太空电梯研究团队,主要从事利用激光远程遥控技术控制攀爬机器人。

  迈克尔·莱恩强调Kickstarter集资网的前景不仅仅在于筹集资金,更重要的是组建一家公司。他指出许多人为Kickstarter的集资项目所作出的贡献只占了这个项目所需资金很小的一部分,但是他们的热情是不可或缺的。尽管如此,私人太空电梯公司(LiftPort group)低调的研究进展并不能阻止当他们做出的前景计划。在罗列的扩展计划中制定了更高的资金目标,包括增加更多的传感器以及使机器人攀爬到30千米的高度。

  他们最具野心的目标是筹集到三百万美元,这是一个迈克尔·莱恩可能都没有期望在最初阶段就能够实现的目标,这将让私人太空电梯公司能够开展为期一年的月球太空电梯可行性研究,但是迈克尔·莱恩表示希望能够完成十万美元的目标。

  私人太空电梯公司并不是研究太空电梯中的唯一追寻者。LaserMotive太空电梯研究团队已经抢先赢得了由美国国家航空航天局发起的关于太空电梯的竞赛。太平洋对岸的日本太空电梯公司也已经设立了于2050实现的太空电梯计划。(Everett)