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美国将启动百年星舰计划

  你对“外星”的想象有多远?是月球,火星,土星,还是天王星、海王星?对美国航空航天局(NASA)来说,想象的界限已经远至4.22光年之外。顾名思义,光年,就是每秒钟能跑30万公里的光,跑上足足一年走过的距离。那么我们上面提到的那个地方,离我们就有40多万亿公里。

  2010年,NASA提出“百年星舰”宇宙探索计划,旨在未来一百年内,探寻到一个商业模式,开发出成熟的长距离载人宇宙方案。

  据英国《每日邮报》9日报道,这一计划终于在两年后找到了赞助商。7日,“百年星舰”计划获得美国前总统比尔·克林顿的支持,并得到了美国国防部高级研究计划局(DARPA)的资助。9月13日,相关人员将在休斯敦举行研讨会,正式开启这一庞大项目。

  欲建人类星际殖民地

  据美国航空航天局埃姆斯研究中心主任皮特·沃登介绍,“百年星舰”计划预计花费100亿美元,研究机构向众多富豪发出邀请,希望他们投资这一项目。历经两年,这个项目才获得足够的启动资金。

  “百年星舰”计划合作单位、美国伊卡洛斯星际组织负责人亚当·克鲁尔说,他们的第一个目标是火星,或是火星的两个卫星。计划的两大挑战是新的推进系统与定居火星的生命维持系统。“我们将致力于打造持续百年太空飞行的星际飞船,以及可行性星际技术,最终全人类将受益。”

  按照计划,飞船将搭载适合人类长期生活在宇宙的生命维持系统,到达目标星球后,在那里建立一个人类星际殖民地。

  美国总统奥巴马2010年4月推出的新太空探索计划称,美国将放弃旨在重返月球的“星座计划”,而将近地小行星和火星作为美国载人航天计划的目的地。奥巴马说,他期待,到2025年,美国能对太阳系进行深入探索;到本世纪30年代中期,美国具有运送宇航员平安往返火星的能力。

  沃登说,预计在2030年,美国就将把4名宇航员送上火星。飞行大约需要9个月时间,即使改进火箭技术,也需耗时4个月。美国航空航天局2010年11月开始为“百年星舰”计划招募去火星的志愿宇航员。志愿者将在火星上安家落户,成为人类未来移民外星球的先驱者。

  耗费一生的星际旅行

  事实上,从1973年到1978年,英国行星协会发起的“代达罗斯计划”就探讨过进行星际之旅的可能性,并认为从理论上,人类利用现有或未来数十年的科技在有生之年进行星际旅行是完全可能的事情。“代达罗斯计划”的研究人员还设计出了一种"星际旅行"太空船,根据设计图,它重达5万吨,由核聚变能源驱动,能以12%光速的速度高速飞行。根据这一速度,人类只需花50年左右时间就可以抵达距太阳系最近的恒星系统,距离地球约有4.22光年的半人马座阿尔法星系。

  亚当·克鲁尔表示,伊卡洛斯星际组织将设计核聚变飞船并进行基础研究,比如飞船动力、存储以及控制系统等,飞船上还需携带机器人,相关自动化、智能化设计和制造技术也都需要突破性进展。

  如果飞船研制成功,50年飞出太阳系的宏愿就将成真。然而,50年时间对于宇航员却将是一次需要耗费一生的星际旅行,即使在20岁时出发,抵达半人马座时也已经70岁高龄。由于目标遥远和资金所限,宇航员几乎不可能返回地球。

  亚当·克鲁尔说:“星舰机组人员开始星际旅行时,必须明白他们要耗费一生时间才能抵达另一个外星世界。所以星际旅行更像是一项巨大的社会实验,星舰必须像一个可以完全自给自足的小城市。”

  此外,“星舰”上不仅要提供可以模拟人造重力的旋转舱,还要具有零重力环境下的食品种植系统、可以提供安全的自动驾驶等。由于星际旅行中任何通讯信号都可能要花好几年时间才能传回地球,所以宇航员们必须具有极强的心理素质和心理准备,甚至为了传宗接代,他们应该在星舰上生儿育女,繁衍后代。

  据报道,1992年进入太空的第一位黑人女宇航员梅·杰米森,已在今年初被挑选为“百年星舰”计划的首任机长,未来将负责指挥新型星舰飞船飞越太阳系,探索宇宙。杰米森来自美国亚拉巴马州,今年55岁。她表示,“我愿意为人类星际探索活动献身。”