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  据英国《每日邮报》9月25日报道,美国国家航空航天局(NASA)透露,一组科研人员发现银河系周围环绕着一团巨大的热气晕,整个热气团跨越数十万光年,其质量据估计相当于同银河系中所有恒星质量总和。如果气晕的大小和质量得到确认,那么可能为“失踪”重子问题提供一个合理的解释。

  日前,一个由5名天文学家组成的团队根据来自钱德拉X射线太空望远镜、欧洲航天局的XMM-牛顿太空望远镜以及日本“朱雀”号X射线天文卫星的数据,对这个热气晕的温度,覆盖范围和质量做出了界定。有关科研成果发表在《天体物理学杂志通讯》的最新一期期刊上。

  钱德拉太空望远镜观测到,8条清晰的X射线从位于距离银河系数亿光年远的地方射出。数据显示,这些X射线被附近星系的氧离子选择性的吸收。科学家断定,吸收气晕的温度介于100万至250万开氏度之间,这比太阳表面还要热几百倍。

  该论文的主要作者安贾莉·古普塔说:“我们了解到银河系周围环绕着一团气体,也知道它有多热。但目前最大的问题是,这个气晕到底有多大?”

  为了回答这个问题,研究人员将钱德拉太空望远镜观测到的关于氧离子吸收量的数据,同XMM-牛顿太空望远镜以及日本“朱雀”号X射线天文卫星测得的气晕发出X射线的数据结合到一起。结果推断出,这个气晕的质量超过100亿个太阳的总和,最大可能达到600亿个太阳。

  论文合著者、俄亥俄州立大学的马瑟说:“钱德拉太空望远镜的观测数据表明,在银河系的周围有一个巨大的热气储存库。它可能延伸到银河系几十万光年之外的范围,或许也可能到达更远的局部星系团。无论哪种情况,它的质量都是非常大的。”

  尽管还不是特别确定,但古普塔及其队友的工作为解释“失踪”重子提供了一种答案,即是这些重子藏匿于银河系周围的热气晕中。

  重子包括质子和中子,构成物质的绝大部分质量。科学家早先通过各种计算方法,得到了宇宙“大爆炸”之后所产生的重子总质量。但他们发现,目前已知星系和星云的重子总质量,大约只占“大爆炸”之后所产生重子总质量的一半多,而另一半重子似乎“失踪”了。 科学家曾借助计算机模型预言,这些“失踪”重子应该以稀薄而炽热的气体“网”形式存在于各星系之间,近年来在地球所在的银河系附近也发现了这类气体“网”。