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  10月7日,在美国佛罗里达州卡纳维拉尔角,美国私营企业“太空探索技术公司”的“猎鹰9”号火箭准备发射“龙”货运飞船。 新华社/法新

  新华社华盛顿10月7日电 美国太空探索技术公司(SpaceX)7日向国际空间站发射了“龙”货运飞船。这艘飞船成为首艘向空间站运送补给物资的商业航天飞船。这标志着美国航天局向空间站运输方式的重大转变,未来这类任务将逐步转由私营的航天企业来完成。

  往返载货共约1400公斤

  美国航天局的电视直播显示,美国东部时间7日20时35分(北京时间8日8时35分),“龙”飞船在“猎鹰9”号火箭的推动下从佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地成功升空。

  “龙”飞船此行装载了约454公斤货物,包括实验器材、备件、空间站宇航员所需衣物、食品以及一个装有冰激凌的冰箱,这对宇航员们来说可谓奢侈品。此外,23项由学生设计的微重力实验也随“龙”飞船升空。如果一切顺利,空间站宇航员10日将利用机械臂捕“龙”,随后让其停泊在“和谐”号节点舱面向地球的对接端口。

  按计划,“龙”飞船将在10月底脱离空间站,运送900多公斤货物返航。

  两家私企拿下35亿美元合同

  航天局局长查尔斯·博尔登发射前说,“龙”飞船发射任务是“真正通过商业飞船向空间站运货的开端”。太空探索技术公司已与航天局签署了价值16亿美元的合同,将向空间站发射12次货运飞船。今年5月,“龙”飞船进行了测试飞行,美国航天局认可了飞船可靠性,并决定开始执行与这家企业的货运合同。

  美国另一家航天企业“轨道科学公司”计划明年年初向空间站试射商业飞船,该公司与航天局签署有价值19亿美元的合同。

  唯一能安全往返的货运飞船

  目前,“龙”飞船是唯一能从空间站安全返回地球的货运飞船。俄罗斯的“进步”货运飞船以及欧洲、日本的货运飞船在返回大气层时都会烧毁。俄“联盟”飞船能安全返回地球,但主要用于载人,仅能从空间站运回重量较轻的物件。

  自去年航天飞机退役至今,美国向空间站运送人员和货物都要依靠俄罗斯的飞船。为改变这种状况,美国航天局鼓励企业开发自地球往返空间站的“太空巴士”。太空探索技术公司此前已表示,3年内可完成对“龙”飞船升级改造,以开展向空间站运送宇航员的任务。