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收集到火星土壤和岩石样本的太空舱将被发射到火星轨道上。

  火星轨道上的人造卫星:火星土壤标本将先被运送到卫星上,然后再由其它航天器收集并送回地球。

  “好奇号”火星车日前传回了有关一块名为“巴瑟斯特·尹莱特”火星石的图片。

  据英国《每日邮报》10月3日报道,在未来10至20年中,人类并没有登陆火星的打算。因此,下一步火星探测计划最好是从这个星球上采集一些土壤样本带回地球,以供研究。目前,美国国家航空航天局(NASA)就正在试图在未来20年中完成这一历史性使命。

  NASA下属的火星计划规划团队已经设计出多套可行方案,希望在未来20年内实现把火星样本带回地球的计划。NASA将从中挑选出一套性价比最佳的方案,并可能会在明年2月份宣布它的最终决定。

  如果这一计划得以成行,科学家们将能够首次对火星上的土壤成分进行研究,并进一步探明火星上是否曾经存在生命痕迹。

  火星计划规划团队的选择之一是“多重发射”方案,即首先把火星样本运送到太空轨道,然后这些样本会被其它的航天器收集并送回地球。

  目前,火星探测任务每26个月左右才能进行一次,因为只有这时才是地球轨道与火星轨道相对齐、两个行星距离最近的时候。鉴于这种情况,有观点认为,这个“先发射后收集”方案中的不同阶段能够分开单独进行,而这无疑加大了这一方案的可行性。

  另一个选择是只用发射一次就完成火星样本的采集和返回任务,但这将在短时间内大幅提高NASA的成本投入,使其无法承担。

  火星计划规划团队负责人奥兰多·菲格罗亚表示:“所有的选择都有利有弊,你能够从多个角度来考虑这一问题,比如预算成本、进行合作的机会、更高的技术要求等等……而我们要做的就是,把所有的这些选项呈交给NASA,供他们做出选择。”

  在火星计划规划团队的设计方案中,还有一种是发射多个类似于“好奇号”的火星探测车,对火星上的多个地点进行探测。这样NASA就能挑选出最好的火星样本,然后再将其送回地球。该方案的优势在于它更有可能找到火星上的生命痕迹,而劣势就是成本过高。

  此外,“好奇号”火星车日前传回了一张“巴瑟斯特·尹莱特”火星石的图片。当时,“好奇号”的机械臂末端透镜成像仪在距离这块岩石大约27厘米的地方拍摄了8张照片,然后将其组合成一张16x12厘米的图像,其图片分辨率为每像素105微米。

  “巴瑟斯特·尹莱特”火星石呈深灰色,表面看起来非常精细,“好奇号”配备的成像仪无法分辨出其中是否含有岩石颗粒或晶体。