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  开裂穹窿构造:科学家们在卡西尼探测器的图像中识别出这一构造地貌,这可能是由于高温岩浆上涌引发的穹窿开裂构造

  科学家们此前在金星表面观测到过相似的地形,这就是金星表面一座名为库纳皮皮的火山山顶,探测器拍摄到一个直径大约20英里(约合30公里)的穹窿状凸起

  美国宇航局卡西尼探测器拍摄的这张图像上可以看到在其南极地区在过去似乎曾经存在一个古代海洋。图中红色线条描绘出这一古代海洋的海岸线。在这条线内部是目前在土卫六南半球观测到面积最大的湖泊:安大略湖。据此科学家们推断这个湖泊可能是这个古代海洋干涸后留下的残余水域

  北京时间10月22日消息,据国外媒体报道,根据美国宇航局卡西尼号探测器发回的最新图像,科学家们在土星最大的卫星土卫六上辨认出一些巨大的高温穹窿形构造。这很像烘烤面包时看到的情况,当进行烘烤时,面包的表皮会凸起并开裂。现在科学家们认为在这颗土星最大的卫星上,正在发生相类似的情形。

  此前科学家们在金星表面观测到过相似的地形,在金星表面一座名为库纳皮皮(Kunapipi)的火山山顶,探测器拍摄到一个直径大约20英里(约合30公里)的穹窿状凸起。研究人员也相信,在土卫六表面观测到的一条长约70公里的狭长裂谷也是由于下部物质受热上涌引起的地表开裂,这种上涌的物质有可能是岩浆。

  美国宇航局喷气推进实验室(JPL)卡西尼项目组雷达设备科学家罗斯里·罗普斯(Rosaly Lopes)表示:“这种穹窿形构造是此前我们从未在土卫六上观测到过的,这显示,即便是在长达8年的探测之后,这颗星球仍在持续地给我们带来惊喜。”

  这种独特的构造地形可能和地球上的岩盖相类似,所谓岩盖就是指上升入侵的熔岩冷凝形成的。美国犹他州境内的亨利山便是这种地貌的典型代表。而这张显示穹窿构造的图像是由卡西尼号探测器在2012年5月22日使用雷达设备拍摄的。

  另外一个由艾伦·斯托芬(Ellen Stofan)领衔的卡西尼科学家小组对土卫六南半球的雷达图像进行了仔细审视,并在这里发现了古代海岸线的痕迹。土卫六是除了地球之外唯一一个被确认拥有稳定液体存在其表面的星球,尽管这些液体并不是水,而是碳氢化合物。

  到目前为止,人们还只在土卫六的北半球观测到广阔海洋的存在。但现在,对卡西尼探测器在2008~2011年之间所收集探测数据的分析显示在土卫六南极附近也曾一度存在广阔的浅海区域。

  斯托芬博士和她的同事们在土卫六南半球识别出两个已经干涸或大部已经干涸的海洋的痕迹。其中一个这样已经干涸海洋的面积可能曾一度达到475x280公里的大小,深度可能达到数百英尺。土卫六南半球面积最大的湖泊安大略湖(Ontario Lacus)正位于一个干涸的海洋范围之内,看起来似乎是曾经的汪洋大海仅剩的一部分水域。

  而另一个由卡西尼雷达小组成员,加州理工的奥迪德·安罗森(Oded Aharonson)博士领衔的研究小组则认为土卫六正在经历和地球的米兰科维奇周期相类似的长期变化,这是由于轨道运行方面表现出来的长期规律性变化引起的结果。这种长期的气候性变化将导致土卫六地表的液体在其南北半球之间来回迁移。根据这一模型,土卫六的南半球在大约5万年前应当曾经拥有面积广阔的巨大海洋。

  斯托芬博士表示:“土卫六表面的海洋正是孕育前生命化学环境的现成实验室,并且我们还知道它正以大约10万年为周期在南北半球之间进行迁移。”他说:“我很想仔细查看一下土卫六北半球的海洋以及南半球已经干涸的海洋遗迹,来了解一下这些前生命化学演化究竟已经进行到了何种地步。”

  卡西尼小组现在已经基本证实了土卫六北半球海洋体系的稳定性。他们在过去一整个土卫六季节中(即地球上大约6年)一直对这里的海洋进行持续的监视。而此次发布的拍摄于2012年5月22日的这张图像中,科学家们发现北半球的湖泊岸线并未发生改变,这说明北半球的湖泊并非季节性事件。相比之下,2010年的一场暴风雨之后,土卫六赤道附近出现了明显的变暗色区域。(晨风)