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  腾讯科学(悠悠/编译) 据国外媒体报道,目前,科学家对一块1600万年前琥珀进行CT扫描,图像和视频数据首次发现远古生物利用一只成年蜉蝣“搭顺风车”的现象。英国曼彻斯特大学的研究员称,这块1600万年前琥珀中昆虫搭顺风车的现象可能在现今自然界非常普遍,但此前从未记录过。

  图像显示一块1600万年前琥珀中一只弹尾虫附着在成年蜉蝣翅膀背面“搭顺风车”

  在这块琥珀中,一只微小的弹尾虫静静地寄栖于一只蜉蝣翅膀形成的V型凹槽之中,可以清晰地看到弹尾虫为了确保“顺风车”的运输安全性,使用自己易于卷曲的触角缠着蜉蝣身体。曼彻斯特大学生命科学和材料分院的大卫-佩尼博士和他的同事们使用一个高分辨率CT扫描仪,从不同角度拍摄了3000多张X射线照片。之后科学家能够建立切片图像,展示这块琥珀化石横截面,基于弹尾虫切片3D数字图像能够非常精确地分析这种昆虫的行为特征。

  佩尼博士说:“这些图像真的令人印象深刻,该创新技术进一步研究分析了琥珀化石,有助于我们更深入地洞悉世界上最常见生物之一的奇特行为特征。”弹尾虫是体形非常微小的一种生物,通常体长仅有1-2毫米,它们大量地分布于世界各地。园丁在翻土时经常会看到这些微小的昆虫,它们很容易在新形成的岛屿上定居,但人们并不知道它们是如何实现远程移居的。其中一个原因是弹尾虫是一种敏感生物,当遇到潜在危险时便使用腹部下方一个弹跳器,惊人地弹离危险区域,正因为如此,人们很难在现实生活中细致地观察它们。令人感兴趣的是,当琥珀中弹尾虫的3D图像被放大时,可发现它与蜉蝣保持着一小段距离(大约仅有50微米),这表明当这滴树脂落下时弹尾虫正准备起跳离开。

  此前仅有一例琥珀中弹尾虫“搭顺风车”现象,这是一块波罗的海发现的琥珀,其中5只弹尾虫排成一线附在一只盲蜘蛛的腿部。正是这个2010年发现的琥珀样本提示佩尼博士仔细观察一下自己的琥珀样本,他说:“起初我还以为附着在蜉蝣上的仅是一只微小的拟蝎幼虫而已,它们具有利用其它生物搭顺风车的习性,并且该习性并不常记录于琥珀之中。事实上让我感兴趣的是首次发现成蜉蝣身体上附着一只弹尾虫,一开始我并不完全确定这项发现,直到我使用CT扫描仪真实地鉴别它就是一只弹尾虫。”

  这块包裹蜉蝣和弹尾虫的琥珀提供了精确的远古昆虫习性特征,此前科学家并未观测到这样的记录,这将是理解当前昆虫生活习性的重要化石记录。该研究报告详细情况发表在近期出版的《科学公共图书馆》期刊上,目前科学家将继续对这块琥珀进行更深入的CT扫描。

  佩尼博士说:“这一CT扫描可使我们建立一个3D图像,真实记录弹尾虫的弥留之际。我们可以旋转图像看到这种生物的各个部分,从外至里地观察它们。事实上,我们无须破坏这块琥珀便能‘解剖’,这项技术彻底改变我们如何研究生物化石,同时这项发现非常令人兴奋!”