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  腾讯科学(Everett/编译)据国外媒体报道,目前天文学家正在密切关注小行星“阿波菲斯”的运行轨迹,该小行星被认为是在未来撞击地球概率最大的近地天体之一。在2013年1月份,小行星“阿波菲斯”将运行至距离地球大约0.1个天文单位之内,大约为14,450,000公里,或为8,980,000英里。在随后的数年时间内,科学家将对这颗危险级小行星进行撞击概率评估,修正此前所计算的2036年掠过地球轨道时可能发生的碰撞指数。到了2012年底和2013年初,阿波菲斯将可通过光学以及雷达设备进行观测。

小行星阿波菲斯是撞击地球概率最大的危险级近地天体之一

科学家提出发射航天器着落阿波菲斯表面以改变其轨道交点

  这个时刻对天文学家以及其他人员而言是非常激动人心的,我们将在2012年底至2013年初收集到阿波菲斯的精确轨道数据,预计将会对此前的撞击概率等我们所理解的信息进行重大修改和调整。此前科学家计算表明,阿波菲斯将在2036年4月13日对地球产生实质性的影响,但该结论或被重新修正。来自哥伦比亚大学的研究人员大卫·赫尔方(David Helfand)在2010年时曾提出阿波菲斯“杀手小行星”的撞击风险基本上为零。

  早在2004年时,天文学家就发现了小行星阿波菲斯,并计算出了它的轨道路径。发现其将在2029年与地球发生碰撞,坠落在东半球,撞击概率为2.7%。很显然该数字会让人感到不安,但是该随后又有研究称阿波菲斯对地球产生影响的可能性为零,几乎和确定撞击概率的时间一样,昙花一现后就马上销声匿迹了。此后,科学家再次提出阿波菲斯在2029年虽然不会与地球发生碰撞,但地球的引力场将改变它的飞行轨道,并于2036年再次光顾地球。

  一段时间内,天文学家认为小行星阿波菲斯在2036年4月13日的撞击地球概率为45000分之一,随后进一步的观测认为该数值会有所降低,2009年10月提出的撞击概率下调了对地球的影响指数。目前,阿波菲斯的撞击概率已经降低至250000分之一,虽然这个数字大于中彩票的概率,但仍然是非常非常不容易发生的小概率事件,可以认为撞击概率基本上为零。天文学家们相信在2012年底至2013年初最新的观测结果会将撞击概率调整至非常接近零。所以,阿波菲斯此时对于研究人员而言更多的是出于好奇,而不是威胁。

  对阿波菲斯轨道的研究,这颗危险级近地小行星在2029年掠过地球轨道,并于2036年再次擦过地球。根据美国国家航空航天局近地天体计划项目主任唐·约曼斯(Don Yeomans)介绍:“事实上,阿波菲斯的轨道将非常靠近地球,但并不是与地球发生撞击,根据计算得出的距离地球最近点甚至位于同步卫星的轨道附近。如果这颗小行星在2036年的撞击概率并没有趋于零,而是越来越近,我们可以考虑发射火箭或者轨道探测器将其推离撞击轨道。”此前,天文学家们已经开展了关于如何转移小行星轨道的课题研究,在上个世纪九十年代的会议上就提出了一些方法将小行星推离撞击轨道。

  比如使用核武器的爆炸冲击波使阿波菲斯偏离轨道,或者直接击碎阿波菲斯。只需要稍微进行一些改变,阿波菲斯的轨道交点就会错过地球,或者通过火箭将驱动装置安装都阿波菲斯的表面上,将小行星的物质一点点抛离,使得阿波菲斯的质量逐渐降低,从而改变其轨道。事实上,在保卫地球安全的任务中,我们将面对一场物理学和工程学上的挑战。在2011年2月份,俄罗斯的科学家在《赫芬顿邮报》上对外发布小行星阿波菲斯的撞击时间,以及相关的视频,但其他科学家并不认同这个计算结果。

  很明显《赫芬顿邮报》上的相关表述是令人毛骨悚然的,小行星阿波菲斯在2036年的撞击概率并不确定,但是科学家们目前正在对其进行进一步的观测,以确定它的最终轨道。我们还有时间通过航天器让小行星阿波菲斯的轨道发生偏离。目前,阿波菲斯在2036年再次接近地球时的撞击概率为250,000分之一,今年年底至2013年初,科学家将对阿波菲斯进行详细的观测。