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  大利亚树袋熊曲折的过去意味着这种簇耳的有袋哺乳动物拥有着教低遗传差异,这是近亲繁殖的一种迹象。近亲繁殖在种群数量下降的动物当中不在少数,而且研究人员期待发现树袋熊一直都在这样繁殖。但是科学家们惊奇的了解到这种近亲繁殖的历史可以追溯到很久之前。

研究人员发现树袋熊的近期繁殖历史可以追溯到很久之前

  德国莱布尼兹动物和野生动植物研究所的一位研究人员亚历克斯-格林伍德说道:“我们认为树袋熊和其它的物种一样,比如说种群数量下降的灰狼,在博物馆中的样本应当比现在的样本存在更大的差异性,这是因为博物馆的样本来自一个更早的年代。”格林伍德在一份声明中说道:“我们发现这对树袋熊来说并不正确。这就表明树袋熊遗传多样性减少一定发生在很久以前。”

  18世纪末期到达澳大利亚的欧洲人注意到树袋熊是很稀少的,这或许是由于当地土著居民的捕杀。到19世纪中期捕猎的减少使树袋熊的数量回升,但是随后树袋熊再次遭受厄运。树袋熊的皮毛成为一种时尚的物品,而且猎杀再一次把这个物种推向灭绝的边缘。生存环境的丧失和疾病尤其是衣原体也在威胁着现在的树袋熊。

  澳大利亚政府把这个物种列为“易受伤害”的物种,而且美国政府把它们划分为“受威胁”的物种。较低的遗传多样性意味着树袋熊可能需要为适应改变的气候条件或者是新的疾病而努力奋斗。格林伍德和他的同事们将现代树袋熊的DNA与博物馆的14个样本进行了比对。他们主要研究的是线粒体DNA,而且线粒体DNA遗传自母亲。

  尽管古老的博物馆样本来自于不同的地区和不同的年代,它们的基因档案与现在的样本并无差异。格林伍德说道,那就意味着树袋熊遗传多样性的丢失并不是最近才发生的。他补充道,有可能这种遗传多样性的丢失可以追溯到更新世的后期,那个时候的巨型树袋熊走向了灭绝。巨型树袋熊的个头大约是现在树袋熊的三倍而且在大约5万年前灭绝。