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  这是科学家首次发现此类活鲸鱼

这种稀有的铲齿中喙鲸(左)曾被误认为哥氏中喙鲸(右)。

  图片来源:(从左到右)K.Thompson et al., Current Biology 22, 21 (6 November 2012); Crown Copyright: Department of Conservation: Te Papa Atawhai (January 2011)

  本报讯(记者唐凤)前不久,一种极为罕见的鲸鱼首次被确定“身份”。在这之前,此类鲸鱼只留给了科学家几根骨头。

  起初,它是一匹被披上了“羊皮”的“狼”:2010年,当一些活着的鲸鱼在新西兰的海滩上第一次被发现时,当地政府将它们误认为一种常见的鲸类。其实,事实并不是这样的,这些动物是一种罕见的鲸鱼物种。之后,有两条鲸鱼死去,相关部门提取了一些组织标本,并埋葬了它们。

  原本这一切已经尘埃落定,但仅仅数月之后,新西兰奥克兰大学的科学家们对这些组织样本进行了常规的分析,所有人都意识到,他们发现了第一只之前从未见过的活着的铲齿突吻鲸(铲齿中喙鲸)。

  “非常令人兴奋。人们对这些动物的了解几乎全都来自于三块头骨碎片。我们也不清楚这个物种现在是依然存在,还是早已灭绝。”奥克兰大学的生物学家Rochelle Constantine说。Constantine致力于海产哺乳动物研究。这三块头骨残片是从新西兰和智利搜集而来的,花了整整140年的时间。此次是第一次获得这种鲸鱼的完整标本,“我们很幸运能够发现两头鲸鱼”。

  这两只铲齿中喙鲸—— 一只5.3米长的雌性鲸鱼和一只3.5米长的幼年雄性鲸鱼——最初被误认为是哥氏中喙鲸,后来经过形态学分析,证实了它们与其他物种的区别,最终验明正身。该研究小组将研究报告发表在了11月6日出版的《当代生物学》期刊上。

  日本国立自然与科学博物馆的海产哺乳动物研究人员Tadasu Yamada表示,在目前发现的突吻鲸中,铲齿中喙鲸是极为罕见的,也是被了解最少的。几乎没人见过它们的真容,但科学家坚信它们的存在。

  这些鲸鱼定居在南太平洋的深海中,以鱿鱼和小鱼为食,仅有极少的时间会出现在海面上,因此它们很少会被搁浅在海滩上。“这些动物睡觉、吃饭、社交和交配都在深海里,也许我们会觉得它们是难懂的,其实,事实是它们生活在一个不同的世界里,而两足的人类无法在那里生活。”澳大利亚麦考瑞大学海产哺乳动物学家Robert Harcourt说。

  之所以这种鲸鱼被认为是“稀有”的,Harcourt提到,是因为目前究竟还存活着多少头尚不得而知,海洋深处是未知的世界。

  而科学家在这种生物中发现了头骨存在形态学上的不同,Yamada则对是什么驱使该生物进化出这种不同感到好奇。

  但是,要更多地了解这些动物并不容易。“至少我们现在知道了这种动物的长相。”Constantine说,这对将来进行更深入的海洋研究可能有用。

  “虽然能证明铲齿中喙鲸依然存在,但该发现也证明,我们对于深海生物区的了解还停留在表面。”Harcourt说。与此同时,通过这一研究,科学家们也得以了解到在稀有物种的鉴定中,新兴的DNA分析技术和传统的文献资料搜集都非常重要。

  无论如何,“还有无数未知的海洋生命等待我们去发现。”Constantine强调。