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无齿翼龙在海上飞行(uux.cn)

无齿翼龙在海上飞行(uux.cn)

新发现的部分无齿翼龙骨骼化石(uux.cn)

新发现的部分无齿翼龙骨骼化石(uux.cn)

  (化石网/faywater 编译)美国德州奥斯丁组地层出土了一具8900万年前的翼龙化石,推测属于最原始的一类无齿翼龙(Pteranodon)。其研究者之一,美国南卫理公会大学的古生物学家T.Myers称,这是德州出土的首只无齿翼龙,它一开始是被一位业余爱好者发现的。相关文章发表在《古生物学杂志》(Journal of Paleontology)上。

  无齿翼龙生活在1亿-6500万年前,和恐龙同时代。它有着宽阔的皮质双翼和修长的躯干,口中没有牙齿。虽然此次发现的无齿翼龙并不够跻身于巨型翼龙的行列,但它的翼展也达到了3.6-4m。翼龙多以鱼类为食,而那时北美中部是一片宽广的海洋,从北冰洋一直延伸到墨西哥湾,为翼龙创造了得天独厚的生活环境,它们常年聚集在海边繁衍生息。这些年来,人们在当年的海洋附近发现过一千多具无齿翼龙化石。

  这具化石身上最能代表无齿翼龙特征的,是那段将近15cm的肱骨,肱骨是翼龙翅膀最上方连接躯干的骨骼,由于肱骨中充满了空洞来减轻重量,并不坚固,因而容易受到挤压而变形。Myers认为,如果肱骨没有受到如此大的破坏,我们就能更精确地对这只翼龙进行分类鉴定了。但仍然有一些特征显示它属于无齿翼龙科,例如肱骨上歪斜的三角嵴等。

  和肱骨一起出土的还有这只翼龙细长的第四指骨,它构成了翼龙翅膀的框架。另外还出土了一块不完整的掌骨,有20cm长,缺失了其原有长度的37%。

  但这些骨骼残片并没有包含它的主人死因的信息。科学家们估计它是在飞行中死亡的,并坠入海中,在尸体分解时受到了海水冲击,所以骨骼纷纷脱落,最终沉入海底被掩埋。

  “我们推测它是在骨骼和关节脱落后被掩埋的,因为这些化石杂乱排列,不在正确的解剖位置上,”Myers说。“还有一段骨骼的末端有被巨大力量折断的痕迹,其中填有沉积物,也证明折断发生在掩埋之前。”

  科学家们认为,这只翼龙应当是北美最古老的无齿翼龙属成员,比“第二名”早了100-200万年,另外,它还是全世界第二古老的无齿翼龙科成员,来自英国的鸟嘴翼龙(Ornithostoma)暂居首位。

  翼龙家族从晚三叠世2亿多年前开始,一直延续到白垩纪晚期,从娇小玲珑发展到硕大无朋的空中霸主。“除非拥有优良的沉积环境,否则完整的翼龙化石很难保存下来,它们的骨骼十分脆弱,需要快速埋藏才可形成精美化石,一般我们只能收获几枚骨骼碎片,”Myers说。“我们的这件标本保存在深海中,离大陆较远,是比较理想的环境。”

  早白垩世有多种翼龙生存,最早期的那些有着锋利的剃刀状牙齿。随着时间推移,翼龙的牙齿形状渐渐变得单一,无齿翼龙出现了,并在晚白垩世成为翼龙家族的主角之一。这件无齿翼龙标本的发现,有助于我们获得更多有关翼龙牙齿演化的资料。(化石网/faywater 编译)

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