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  毫无疑问,人类是造物主最为精妙玄奥的作品。除了思维、语言等与其他动物泾渭分明的优越性之外,人类许多看上去平凡无奇的特质,实际上也是界定人之所以为人的重要标志,也是我们并不了解的奥秘。人类寻找自身起源的探索从未停止过,自DNA遗传等方面的技术发展以来,这一领域的研究更是蓬勃发展起来,为揭开进化之谜提供了更多更新的思路,但是仍有一些谜团我们不能得到答案。

  为什么我们长得不像黑猩猩?

  没有人会将人类误认为黑猩猩,但人类与黑猩猩之间的DNA差异比小鼠与大鼠之间的还小。为什么呢?基因组学的进步发展开始揭开这个谜。

  将人类和黑猩猩的基因组并排起来观察,差异仅为1%。看起来虽然没什么大不了,但它相当于300多万点突变。我们3万个基因的80%都将受到影响,虽然大多数基因都只有一两个改变,但是产生的效果却无法估量。例如,人能说话而其生物学近亲黑猩猩却不能,原因就在于人类基因FOXP2,这个基因的人类版本与黑猩猩版本仅在两个氨基酸上有不同,因而在人类和黑猩猩脑内形成了不同的蛋白质。

  再有就是基因重复。西雅图华盛顿大学的埃文·埃奇勒说,这常常会引起基因家族多样化,并有新的功能,他的实验室已经确定了从免疫系统到大脑发育等多方面影响我们生物学的独特的人类基因家族。他怀疑,基因重复为人类独特的认知能力的发展作出了贡献。

  然而,即便是一个完整的遗传差异的目录也不能揭开这个谜。加州圣地亚哥大学的阿吉特·瓦尔基说,将我们造就成为人类的很大一部分原因是文化,是通过学习祖祖辈辈留传下来的文化。他说,更重要的是,基因和文化共同进化是人类进化的主要力量。破解人类为何如此独特的奥秘,我们需要知道基因如何组成身体和大脑、大脑如何创造文化,以及文化反馈最终如何改变基因组。揭开这个谜仍然是一个遥远的目标。

  为什么我们用双足行走?

  查尔斯·达尔文提出,我们的祖先最早直立行走是为了空出双手制造工具。现在我们知道,达尔文的说法并不正确,因为迄今为止发现的最古老的工具只有260万年之久,而古人类化石的解剖结果显示,古人类两足行走出现至少在420万年前,甚至可能是600万年前。

  伦敦自然历史博物馆的克里斯·斯特林格表示,娴熟地直立行走具有许多优点,但要做到并不简单,这需要身体结构发生变化,而这个过程非常漫长。一种引人注目的进化解释:两足行走将大大提高生存能力。因此有些人相信,通过进化雄性可以获取更多的食物,能够养活自己的伴侣和后代。亚利桑那州立大学的唐纳德·约翰森对此提出异议,因为这种解释的前提是当时一夫一妻制已经起源,但是又不能找到相关证据来支持。约翰森曾在1974年发现了320万年前的直立行走古猿。他指出,早期古人类,雄性比雌性高大得多,这标志着在灵长类动物中,雄性和雌性之间存在的是竞争,而非合作。

  约翰森表示,一种可能性是:比别人走得更远的个体可以获得更多的食物来源,活得更长并能繁衍养活更多的后代。另外,两足行走可以让他们空出双手携带东西,还能让他们身体更高,能够看得到远处食肉动物的到来。约翰森说:“总之,两足行走优势数不胜数。而且双足行走进化并非一次就能完成。第二阶段的进化应该是在170万年前,我们的祖先离开森林前往大草原生活。这也是解剖学上发生的最大的变化,双肩往后拉,腿部变长,盆骨更适合双腿行走的生活。”

  很多原因可以来解释为何两足行走发生在这个阶段。直立行走有助于减少个人与空旷的草地接触,使身体周围空气流通,尽量减少直接暴露在酷热的阳光下,同时也增加了灵活性。牛津大学的罗宾·邓巴说:“我认为原因都归结为出行效率和出行距离。两足行走能够让我们的祖先长途跋涉,便于他们在大草原上追捕猎物。”

  为什么科技发展这么慢?

  二十年前,在埃塞俄比亚阿法尔地区干裂的河床上发现的锐石片是迄今为止发现的最古老的工具,能够追溯到260万年前。此后,我们的祖先用了一百万年的时间才实现了下一个技术突破。人们意识到,无需再将河卵石敲成碎片作为刀片和刮刀,卵石本身便可作为粗糙的手斧来使用。然而早期人类为什么花了这么长时间?

  智力是个很重要的因素。第一个工具出现后的2亿年间,古人类的大脑体积增加了一倍以上,约900立方厘米。研究表明,早期的技术创新取决于新的知觉动作能力,如关节的控制能力。后来研究表明还取决于认知的复杂性,包括语言在内。因此,尽管工具没有多大进展,但古人类的认知能力有了很大的提高,人们能够使用木材和骨头等材料来制造工具。

  伦敦自然历史博物馆的克里斯·斯特林格说:“现代人类有多种多样复制和传递信息的方式。我们漫长的生命使得我们将信息代代相传,而古人类直立人和海德堡人的最长寿命仅为30年,尼安德特人可能会长达40年。因此他们的成长速度非常快,而群体之间的联系非常少。此外,我们的祖先对具有挑战性的生活唯恐避之不及,创新和发明是非常危险的。”

  英国雷丁大学的马克·帕吉尔提出怀疑,在智人之前出现的早期人类就已经开始出现创新和思想交流。他把人类和黑猩猩作了比较,黑猩猩可以使用粗糙的石制工具,但缺乏技术进步。他说:“大猩猩大多是通过不断摸索来学习,而我们人类是通过互相观察来学习,而且我们知道哪些值得学,哪些不值得。”如果帕吉尔的观点是正确的,那么社会学习便成了点燃科技革命的火花。他说:“随着现代人类的到来,游戏规则也随之改变。”

  语言始于何时?

  没有语言,将对人类交换意见及行为形成阻碍,我们熟悉的人类社会也不可能存在。这种奇异的技能是人类史上的转折点,但是其具体时间却难以界定。

  我们知道,智人不是唯一具有语言能力的古人类。大约在23万年前进化的尼安德特人已经能够发出复杂的音调。化石遗骸表明60万年前海德堡人第一次出现在欧洲时,似乎已经能说会道了。最近的古人类证据显示,类人猿隔膜和胸部的神经连接已有160万年之久,意味着语言演变发生在160万年前和60万年前之间。“语言”一开始可能是使用手势,最终才演变为发声交流。如果是这样,古人类可能在适应化石记录显示的语音交谈前很长时间里,已经能够用手语交流。

  然而,即便古人类具有语言能力,他们也不一定能够进行有意义的对话。有科学家表示,古人类的声音或许是从围绕着营火载歌载舞进化而成。与鸟鸣一样,或许不会承载太多具体的信息,但对联系群体具有举足轻重的作用。但海德堡人和尼安德特人能够制造复杂的工具,猎捕危险的动物,如果没有某种原始的语言,这些需要高度协调的活动又是如何进行的呢?

  与智人息息相关的文化复杂性与象征性是证明语言能够传达复杂思想的唯一不可辩驳的证据。但是改变了我们的关系、社会和技术,甚至改变了我们思维方式的语言究竟始于何时,仍是一个谜。

  我们的大脑为何这么大?

  一个单一的突变就可能导致大脑迅速进化。其他灵长类动物强壮的下巴肌肉对整个头骨施加力量,制约了大脑生长。但大约2万年前,一场突变冲破了人类向前发展的束缚。不久后,大脑呈井喷式发展。

  但是,激发这种发展的原因又是另外一回事。环境可能造成了心理挑战,社会发展也起了重要作用。一个巨大的大脑将会导致人体异常饥饿,所以早期人类需要改变自己的饮食来供养大脑。因此,对过渡到食肉将有很大帮助。200万年前古人类食用海鲜为脑部发展提供了ω-3脂肪酸。通过烹饪也有可能帮助消化,让人类祖先细小的肠道得到进化,能有多余的能量促进大脑发育。

  然而,“大脑”的形成代价不菲,包括增加了分娩危险。当大脑发展到利不再大于弊时,我们重达1.3公斤的大脑将聪明到足以质疑其自身的存在。

责任编辑:赵文

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