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发现于意大利的2.3亿年前的瘿螨新种

琥珀颗粒

  一支国际科学团队在琥珀中发现了已知最早的节肢动物记录,节肢动物是一类包括昆虫纲、蛛形纲、甲壳纲在内的无脊椎动物类群。标本是产自意大利东北部的毫米级琥珀颗粒,其中包括一只苍蝇和两只螨虫,它们比之前搜集的包含节肢动物的琥珀标本时代要早约1亿年。研究结果发表于PNAS上,为理解此类分异度最高的生物类群的进化提供了更多资料。David Grimaldi是美国自然历史博物馆无脊椎动物分馆的主席,他也是世界研究琥珀中节肢动物的权威,他说,琥珀忠实地记录了其中保存的标本,它是古生物学家最有价值的研究材料之一,允许精细地研究上千万年的进化历程。

  化石树脂颗粒被称为琥珀,琥珀的时代可跨越白垩纪(约3.4亿年前)到4万年前,可由从树蕨到开花植物的多种植物生成,但主要由针叶树形成。虽然节肢动物早在4亿年前就已出现,但到目前为止,琥珀中所记录的节肢动物最早仅能追溯到1.3亿年前,而此次新发现的标本年代为2.3亿年前,因此它不仅是已知最古老的,也是在三叠纪发现的第一块节肢动物琥珀化石。

  这些琥珀颗粒大小约为2~6毫米,由来自帕多瓦大学的Eugenio Ragazzi和Guido Roghi在意大利东北部的白云阿尔卑斯山(Dolomite Alps)发现。而来自德国哥廷根大学的Alexander Schmidt对含有动植物碎片的约7万颗琥珀进行了挑选,最终发现了这三个节肢动物标本,而来自加拿大农业和农业食品部的螨虫专家Grimaldi和 Evert Lindquist则对它们进行了详细研究。其中的两个螨虫分别被鉴定为两个新种:Triasacarus fedelei和Ampezzoa triassica,它们属于一类极为特化的类群——瘿螨总科(Eriophyoidea),Eriophyoidea包括约3500个现生种,都以植物为食,并会形成一种奇特的生长形态——瘿(gall)。此次发现的螨虫琥珀化石也具有相似的瘿结构。Grimaldi说,你可能会认为如果追溯到三叠纪,就会发现瘿结构的过渡形态,但事实并非如此,就算是2.3亿年前,瘿螨总科的分辨特征也与现在一样:长形、分段的身体,仅两对脚,特征性的颚部和口器。

  这些古老的螨虫可能以一种已灭绝的针叶树——手鳞树(Cheirolepidiaceae)的树叶为食,而正是手鳞树产出的树脂最终埋葬了它们。现生瘿螨的大约97%都以开花植物为食,Triasacarus fedelei和Ampezzoa triassica因为出现于开花植物辐射之前,因此它们的发现能够揭示瘿螨适应能力的进化。Grimaldi说,瘿螨的适应能力非常强,当开花植物出现在它们的视野中时,它们便改变了取食习惯,目前,仅有3%的瘿螨仍以针叶树为食。

  另一块标本为一只苍蝇化石,但目前仍无法鉴定它,因为除了它的触须,化石其他部分保存都不甚完整。不过,由于它的出现,科学家满怀期待会有新的三叠纪节肢动物琥珀化石出现。由于三叠纪是二叠纪末大灭绝事件之后的第一个时代,因此动植物进化异常迅速,Grimaldi说,要了解生命如何进化,这是一个关键时期。(化石网/歆塬编译)