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“冷藏库”:卫星图像中显示的南极冰川。

  撰文?谢丽尔·卡茨(Cheryl Katz) ?翻译?高瑞雪

  一个古代生物的失落世界冰封在南极和格陵兰的大地上,正静候着重获生机。极地冰盖一度被认为环境过于恶劣,不能支持任何生物生存。现在人们已经知道,那是一个巨大的微生物储藏库,早在人类行走在地球上之前,就已经有微生物困于其中。

  随着冰层以惊人的速度融化,地球上可能很快就会再现许多中更新世后就再也没出现过的细菌以及其他微生物。中更新世距今约75万年,是最近的一次气候重大变化时期。

  美国蒙大拿州立大学的微生物生态学家约翰·普利斯库(John Priscu)已经有28个冬季在南极度过,研究他所说的“冰盖中的小虫子”。他曾经在42万年前形成的冰芯中发现活着的细菌,而且仍然能够生长和分裂。

  这些微生物会对人类健康构成威胁吗?科学家说不太可能,因为鉴定出的大部分菌种与常见的土壤和海洋细菌有关。不过,由于温室气体在极地的升温效果远远超过地球其他地区,研究人员对这些生物还有许多其他疑问。

  研究人员正试图找出这些微生物可以保持假死状态达数万年之久的原因。这可能为在其他极端气候条件下(如在冰封的行星或卫星上)寻找生命指明道路。

  但更迫切的关注点还是在地球上。冰川融化“倾倒”出来的细胞和碳质,可能会变成巨大的有机质分解堆,在腐烂过程中产生二氧化碳和甲烷,这是潜在的温室气体排放源,而气候研究人员尚未将其考虑在内。而且,科学家看到的一些证据表明,微生物在冰盖内演化、交换DNA,并且获得新的性状,这可能会改变它们的生态位(ecological niches)。

  虽然这些爱冷的有机体似乎不会危及温血动物的存在,但是它们可能会挤占现有微生物种群的生存空间,从而造成未知的后果。