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  据国外媒体报道,犹他大学天文学家通过宇宙中神奇的“引力透镜”效应发现了超大星系中央恒星集群越来越密集的现象,有证据显示星系之间发现碰撞和合并的事件导致了近千亿颗恒星聚集形成了更加庞大的星系。根据本项研究的主要作者、天文学家亚当·博尔顿(Adam Bolton)介绍:“我们发现在过去的六十亿年内,星系之间发生相互碰撞,物质越来越多地聚集到星系的中央,大星系之间发生合并融合形成更大的质量的星系。”

哈勃空间望远镜拍摄的星系间碰撞的图像资料

  最新的研究表明,大型星系的形成过程主要通过合并其他小星系来演化增长,亚当·博尔顿的研究小组通过斯隆数字巡天调查结果证实了大型星系之间碰撞对星系演化的作用与吞并小星系来达到质量上的增大相比一样重要。本项研究发表在最近出版的《天体物理学快报》上,斯隆数字巡天-III是通过2.5米径光学望远镜和位于地球轨道上的哈勃空间望远镜进行巡天观测。

  在地球与遥远星系之间存在质量较大的天体集群,强大的引力可将周围时空扭曲,使得来自遥远星系的光线发生了弯曲,形成了环状具有放大效应的“透镜”,科学家可以根据引力环的大小来确定前景“透镜星系”的质量,通过“引力透镜”效应可以使天文望远镜观测到更加遥远的星系。参与本项研究的科学家来自犹他大学、斯隆数字巡天计划、劳伦斯伯克利国家实验室、哈佛-史密森天体物理中心、英国朴次茅斯大学等等。

  新的研究涉及了目前观测中所发现的最大的椭圆星系,其中包含了近千亿颗恒星和看不见的“暗物质”群,博尔顿认为该星系是前几代星系团发生数百次碰撞的产物。尽管来自其他研究的最新证据显示大质量的椭圆星系的增长来自吞并很多质量较小的星系,博尔顿此前通过计算机模拟结果显示大型星系之间的碰撞起到了唯一性的主导作用,随着时间的推移,大质量椭圆星系中央逐渐增加了质量密度。

  当较小星系通过合并事件形成较大的星系时,其模式却又是不同的,研究显示较小星系被大质量星系的引力所撕裂,而来自较小星系的恒星仍然聚集在椭圆盘的外围,并不是移动到较大质量星系的中央。科学家认为大质量星系的碰撞事件可以解释在超大质量星系中央物质质量浓度不断增加之谜,同时吞并小星系的解释可以揭开更多星光远离星系中央的现象。对星光的观测演化方式无法由大质量星系碰撞理论来解释,因此我们需要各种碰撞的理论。