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  据外媒报道,科学家们日前发现,早在200万年前,曾有两种早期人类与人类的直系祖先共同生活在地球上,最新发现的化石将极大地帮助我们认知发生在约200万年前的人类种群进化、繁荣的情况。

  2007年至2009年,科学家们在被誉为“人类摇篮”的肯尼亚图尔卡纳湖地区发掘出三块化石,包括一块脸骨、一块几近完整的下颚骨和第二个下颚骨的部分骨块。

  研究人员证实,通过对这三块化石以及约40年前在该地区发现的1470号神秘化石的分析,他们确定地球上曾存在过另一种颅骨大而长、面部扁平的早期人类。这种人类有别于直立人和能人,后两者也曾生活在图尔卡纳湖地区。在未发现上述三块化石之前,专家们曾暂且将1470号早期人类命名为鲁道夫人或壮硕人。

  报道称,新近的三块化石由梅亚维·利基教授负责的可比·福拉研究项目组发掘,化石年份约在178万至195万年前,发掘地点距1470号化石10多公里。

  利基教授表示:“在过去的40年里,我们在图尔卡纳湖地区展开了大范围的艰辛搜索,希望找到能揭示1470号早期人类面部特征的化石。至少我们得到了一些答案。”

  利基的项目合作人、英国伦敦大学学院教授弗雷德·斯波尔认为:“最新发现的三块化石呈现出更加清晰的1470号早期人类的相貌。因此,我们可以明确认定,曾有两种早期人类和直立人共同生活在邻近的地区。最新发现的化石将极大地帮助我们认知发生在约200万年前的人类种群进化、繁荣的情况。”

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  三种古人类相互共存?

  如果我们现在有两个不同的古人人种同时位于人类进化树下,究竟其中的哪一个后来进化成了直立人,也就是我们今天人类的直接祖先?

  人体人类学家威廉·金贝儿金贝儿认为从解剖学上看,能人拥有相比1470化石更小巧,并且向前突出的脸部特征,这让能人更加符合作为直立人祖先的特征。但是他也补充说:“在这一点上存在争议。”

  伯纳德·伍德是美国乔治·华盛顿大学的人类起源学教授,他指出,1470可能拥有比能人更大的脑部容量,但是这并不能必然地让1470成为直立人的祖先。

  另外一个问题是,如果当时这一地区真的有3个不同的人类族群共处,它们之间是如何相安无事的?对此,金贝儿的意见是:“考虑到这三种古人类都已经是双足动物,它们之间的差异已经仅仅是生活上的了——它们选择在哪里栖息,它们吃的食物等等,而不是一些重要能力上的差别,比如攀爬能力等等。”

  其中一个可能的线索是:1470可能是一种拥有强大咀嚼能力的古人种。

  也许这三种原始人类真的就相互生活在同一地区。现代灵长类动物非常善于社会性生活,你可以观察到两种或更多种类的猴子生活在一起的情景。

  伍德表示,有一点是可以确定的,那就是要想揭开我们吐尔卡纳湖畔祖先的谜团将并非易事。他说:“达尔文说,要想确定人类的起源将是非常困难的。我想在这一点上他是正确的。”(青锋)